LAS CIVILIZACIONES DEL CERCANO Y DEL MEDIO ORIENTE: EGIPTO y MESOPOTAMIA

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LAS CIVILIZACIONES DEL

CERCANO Y DEL MEDIO ORIENTE:

EGIPTO

y

MESOPOTAMIA

Egipto y Mesopotamia fueron los sitios donde, por pri-mera vez en la historia de la Humanidad, ocurrió un ex-traordinario desarrollo de la agricultura que posibilitó el surgimiento de sociedades complejas, con gran número de individuos dedicados a distintas actividades; con riquísi-mos y poderosos gobernantes que ordenaron la construc-ción de pirámides y suntuosos palacios. También ocurrió un extraordinario adelanto de las artes, de la astronomía y de la escritura.

Egipto se extiende a lo largo del valle del Nilo, desde la primera catarata hasta el mar. El país se alarga de sur a norte junto a las riberas del río Nilo, como un cinturón de fertilidad entre desiertos rocosos. El río constituye un ex-traordinario nicho ecológico favorable al desarrollo de una agricultura de gran rendimiento, pues recoge las aguas provenientes de las torrenciales lluvias de primavera que se producen en el interior de Africa. La enorme masa de agua vertida en el río provoca inundaciones en distintas partes del trayecto del río en su camino hacia el mar Medi-terráneo. Las aguas que provocan las inundaciones trans-portan toneladas de rico suelo, las cuales van a depositar-se en los terrenos contiguos al Nilo, dando una gran ferti-lidad a estas tierras. Los antiguos egipcios desconocían las razones por las que el río provocaba estas periódicas inun-daciones por lo que lo adoraban como si fuera un dios.

La riqueza de los sedimentos de aluvión arrastrados anualmente por las periódicas inundaciones del río crearon en las riberas del río uno de los suelos más ricos para el desarrollo de la agricultura en el mundo. Se considera que estos suelos son capaces de una producción agrícola capaz de alimentar unas 450 personas por kilómetro

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cua-drado de tierras cultivadas, aún con la aplicación de las técnicas más rudimenta-rias. Pero estos terrenos apenas si tienen una anchura de alrededor de tres kilóme-tros de ancho a ambos lados del río, pues más allá deéstos se encuentran los desier-tosrocososde enorme extensión. La sepa-raciónentrelasricas tierras regadas por el Nilo y losdesiertos es tan abrupta que ca-si es poca-sible colocar un pie en el deca-sierto y el otro en las ricas tierras de aluvión.

Cerca de su desembocadura en el Mar Mediterráneo, el Nilo se abre como un

aba-nico, en una serie de pequeños ramales, creando así un amplio delta, de cerca de 250 kilómetros de largo por 160kilómetros de ancho, con terrenos planos, bien irriga-dos y con suelos de gran fertilidad. La cer-canía del mar y la gran cantidad de vías de agua en que se divide el Nilo, suavizan el calor extremo característico de esta región de desiertos. En torno a este delta, denomi-nado el Bajo Egipto, se concentraría la po-blación egipcia en la Antigüedad y en la actualidad. Fue precisamente en esta zona de delta donde la agricultura alcanzaría su mayor desarrollo.

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¡EN VERDE ETÁN REPRESENTADA

LAS ÁREAS CUI.TlVADA NAMARI CHIP

1.1.0,I.OS DE I RTO . DESIERTO DE LIBIA ALTO EGIPTO

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Entre los meses de junio y octubre el río inunda regu-larmente las planicies. En diciembre las aguas se han reti-rado completamente pero los suelos se encuentran

húme-dos, entonces los antigüos egipcios aprovechaban para

sembrar el trigo, cuya cosecha sería recogida cuatro o

cin-co meses más tarde. Pero la riqueza de las tierras del valle

del Nilo era también aprovechada para sembrar otros

granos como la cebada, así como legumbres, cebollas,

pe-pinos,melones e higos. Había también ricos pastizales que

permitieron la cría de animales domesticados,

especial-mente ganado ovino, bovino, porcino y cabras. Por su

par-te el río era abundante en recursos pesqueros. Gracias a

esta riqueza en recursos alimenticios, la población se in -crementó yademás un gran número de personas pudo d e-dicarse a actividades no relacionadas con la producción de

alimentos, talescomoartesanías osinoen trabajos que re -quirieron el esfuerzo demiles de personas: la construcción

de gigantescos palacios ypirámides, cuyos restos se

man-tienen aún hoy, después de cinco mil años.

Jeroglíficos: sistema de escritura empleada por los egipcios. Significa simplemente "escritura sagrada de los sacerdotes" pero por extensión se llama así a todo sistema de escritura que tiene un alto contenido pictográfico, es

decir el objeto ola idea, cualidad oacción es representada por un signo. En realidad los egipcios tenían dos sistemas de escritura. Uno era el de los jeroglíficos empleado para las inscripciones formales. El otro era un sistema

simplificado ymás avanzado, que empleaba signos cursivos escritos con pincel y tinta en un papel hecho apartir de

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Gracias a su ubicación en el desierto, a que la extensión del área de delta en la costa

del Mediterráneo no era muy grande y al

he-cho de que en el sur el río se encuentra corta-do por varias cataratas, la amenaza de una invasión a su país sólo podía provenir del nordeste. Por ello los egipcios lograron desa-rrollar y mantener su civilización durante muchísimo tiempo, cerca de tres y medio mi-lenios. En esta gran extensión de tiempo, los

egipcios pudieron elaborar una refinada

cul-tura, logrando grandes avances en el arte, la

arquitectura e igualmente inventaron un

sis-tema de escritura gracias al cual hoy día

po-demos conocer gran parte de su historia.

Hacia el año 3200 a.C.selogra la unifica

-ción del Bajo y el Alto Egipto, bajo la dir

ec-ción de un soberano que toma el nombre de

Faraón. La palabra Faraón significa "Señor

deladoblemorada", y para indicar que era el

rey de todo este territorio, quien portaba la

doble corona, símbolo de launificación de

es-tos territorios. En adelante, Egipto sería

go-bernado por estos grandes faraones, quienes instalaron su capital primeramente enMenfis y luego en Tebas. El Faraón llegó a consid e-rarse como un dios y gobernaba con poder absoluto, empleando para elloun gran cuer -po de funcionarios administrativos. El domi-nioabsoluto delmonarca es claramente refle

-jado en los textos conservados, así como en

los fastuosos entierros de los reyes, acompa

-ñados en la muerte por sus administradores

reales, quienes eran sacrificados para que les

sirviesen también en la eternidad.

A mediados del tercer milenio antes de Cristo, Egipto tuvo un período de esplendor. Fue cuando se construyeron muchas de las más grandes pirámides y palacios, en tanto que las artesanías brillaban por su excelencia.

Pendiente egipcio con el escarabajo sagrado y decorado con oro, lapislazuli, turquesas

y otras piedras.

Máscara funeraria del rey Tutankamón quién gobernó los dos reinos en 1.350 años antes de Cristo.

La cobra y el buitre simbolizan el alto y bajo Egipto.

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Durante estos años Egipto era una sociedad muy com-pleja, con un gran número de nobles, propietarios de exten-sas tierras. También existía un importante grupo de sacerdo-tes, encargados de la comunicación con los dioses, en tanto que del extenso cuerpo de funcionarios destacaban los escri-bas, quienes constituían el selecto grupo que dominaba el arte de la escritura. Ellos eran los encargados de escribir las órdenes del Faraón, levantar censos, llevar la contabilidad de las finanzas del Estado, así corno vigilar el ejército y todo lo relacionado con el aprovisionamiento de las tropas y de los palacios reales. Había igualmente un importante sector de artesanos especializados, quienes esculpían, pintaban y fabricaban los refinados objetos y joyas que empleaban los nobles y la familia del Faraón.

La mayor parte de la población la constituían los campe-sinos, encargados de trabajar en los campos. Para esta tarea empleaban el arado tirado por bueyes. Una vez que sembra-ban, debían velar por que los campos estuviesen bien irriga-dos. El agua era distribuida por un sistema de canales, vigilado por los funcionarios del Estado. Los campesinos también suministraban la mano de obra necesaria para la construcción de las enormes pirámides, templos, y palacios. Así, por ejemplo, se considera que para la construcción de las pirámides de Giza, cuya masiva ejecución se basaba en una compleja ingeniería, una diestra ejecución de la piedra labrada y la precisa planificación del proyecto, se requirió de la masiva participación de la población campesina.

La esfinge de Giza

y las pirámides

En la edificación de la mayor de las pirámides de Giza fue necesario transportar 2 300 000 bloques de pie-dra, con un peso promedio de 2,5 to-neladas cada bloque, para lo que se calcula que tuvo que recurrirse al em-pleo de unas 84 000 personas, quienes habrían trabajado ochenta días al año durante 20 años, especialmente en las estaciones en que se utilizaba menor mano de obra en la agricultura. Mien-tras se edificaron estas gigantescas pi-• rámides, es probable que gran parte

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de la economía de Egipto estuviese orien-tada casi exclusivamente a levantar estas extraordinarias construcciones.

Ello fue posible mediante la autoridad centralizada en el poderoso Faraón, quien dirigía una jerarquizada burocracia esta-tal, la que finalmente controlaba al con-junto de la población campesina.

Egipto llegó a ser una potencia militar en el mundo de la Antigüedad. Sus relacio-nes de comercio de larga distancia se exten-dieron en el Mediterráneo, hacia Creta, las islas del Mar Egeo y Fenicia. También en Africa, los egipcios impusieron su dominio, especialmente en Nubia, en donde obte-nían grandes cantidades de oro, así como los enormes bloques de piedras empleados en la construcción de templos, pirámides y palacios en el Valle del Nilo.

Las fértiles planicies y valles de Meso-potamia, irrigadas por los ríos Tigris y Eú-frates, poseían en la Antigüedad un alto

potencial para el desarrollo agrícola. Pero, a diferencia de la región del Valle del Nilo, en Egipto, éste era un territorio sujeto a un frágil y delicado equilibrio, ya que carecía de fronteras naturales y podía ser invadido por conquistadores procedentes del desier-to, al oeste, o de las montañas del norte y del este. También, a diferencia de las inun-daciones periódicas y regulares del Nilo, el comportamiento de los ríos Tigris y Eúfra-tes era irregular e impredecible. Así, mien-tras un año podía ser de gran sequía, el si-guiente se caracterizaría por violentas y destructivas inundaciones. De allí que pa-ra controlar el flujo de estas aguas, por me-dio de canales y diques, fue necesario el desarrollo de una elaborada sociedad que lograra hacer frente a los desafíos impues-tos por la naturaleza.

A finales del cuarto milenio y hasta me-diados del segundo milenio antes de Cris-to, cuatro grupos étnico-culturales lleva-ron a cabo la tarea de dominar la naturale-za y defender la región contra invasiones externas. Estos fueron los Sumerios, los Cassitas, los Hititas y los Hurrianos.

El pie de monte y las planicies adyacen-tes a las montañas Taurus y Zagros consti-tuyen el área donde surgieron algunas de las primeras aldeas agrícolas en el mundo. En estos territorios, la lluvia anual es ade-cuada para el desarrollo de una agricultura estable y existen buenas condiciones para el pastoreo. En el norte y noroeste de la ac-tual ciudad de Bagdad, en Irak, se encuen-tran las onduladas y secas planicies de Me-sopotamia. La lluvia es aquí insuficiente para estos terrenos no irrigadas, excepto en

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Limite del~i3atM

-l6nco de Hamuntbi (~ Menlls.

XVIII Antes de Cristo) \

Linvte del imperio Asirio'

su méxima extensión (sigIc)

XVIII Antes de Costo) \

Limrte del imperio Persa de .

Regiones f6rtiIes

Sistemas montallosos

algunas áreas. Durante los tiempos prehistóricos tardíos, estas zonas se en-contraban cubiertas de espesas praderas, aptas para la ganadería y muy adecuadas -con la intro-ducción del arado- para el desarrollo agrícola.

El Tigris y el Eufra tes, con sus avenidas anuales, aportan el cieno y la arci-lla que constituyen un suelo de aluvión de gran fertilidad. Con irrigación

100 km d d /

--- a ecua a, aqUl prospera-ron el trigo, la cebada, los dátiles, los olivos, las len-tejas, las naranjas, las cebollas y otros productos. Por otro la-do, el río aportaba el agua necesaria para los cultivos. Las tierras pantanosas de las orillas de los ríos estaban cubiertas de una gran variedad de plantas silvestres utilizables, tales como el lino para textiles y los juncos para cestería. Ade-más, en el río abunda la pesca, la cual era fundamental en la dieta alimenticia de estos pueblos. El desarrollo de los ase n-tamientos en las planicies aluviales del Tigris y del Eúfrates, se sustentó en una dieta basada en el trigo, la cebada y la lenteja, complementada con proteínas de pescado, carne de ovejas, cabras y ganado. En los sitios arqueológicos que da-tan aproximadamente del 4 500 a.c., aparecen las primeras evidencias de la evolución hacia el desarrollo de sociedades complejas.

En el sur de Mesopotamia, hacia el año 3 000 a. c., los Sumerios desarrollaron grandes y compactas organizacio-nes sociales que propiamente pueden identificarse como ciudades. Este pueblo perfeccionó las técnicas de irrigación inventadas por sus predecesores. En realidad, los Sumerios lograron grandes avances en todos los campos: inventaron la escritura cuneiforme, la metalurgia del cobre, la rueda, la navegación a vela y el arado.

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La organización política de los Sume-rios, en la primera mitad del tercer mile-nio antes de Cristo, estaba basada en la ciudad estado. Existían diversas ciudades que eran políticamente independientes, las cuales se disputaban la hegemonía. Estas ciudades desarrollaron relaciones comerciales entre sí y con regiones aleja-das. Cada ciudad tenía su dios rey, al que pertenecían las tierras y quien controlaba la mano de obra de los productores cam-pesinos. Igualmente, en cada ciudad exis-tían templos sagrados. Estos santuarios eran al mismo tiempo centros de comer-cio, pues en ellos se almacenaban víveres y toda clase de productos.

La administración en esta sociedad teocrática exigía llevar una cuenta exacta de entradas y salidas, lo que llevó ala in-vención de los signos de la escritura. También inventaron un sistema de nume-ración de base sexagesimal (es decir de base sesenta), el cual perdura en nuestros días en la forma en que calculamos el tiempo de cada día, cuando dividimos la

Los primeros grafismos

conocidos aparecen en tablillas sumerias como éstas. La de la izquier

-da, de casi tres mil años

de antigüedad, presenta

una serie de números.

La otra registra las

dimensiones de dos

parcelas de terreno.

hora en sesenta minutos yéstos en sesen-ta segundos.

La administración era altamente cen-tralizada y el estado controlaba la produc-cióny distribución de alimentos. También era el encargado de repartir el agua y asig-naba losderechos de ocupacióny explota-ción de lastierras. La escritura estaba en-tonces al servicio de toda una compleja ga-ma de actividades coordinadas desde los centrosadministrativos.

El primer intento por crear un imperio unificado la llevó a cabo Sargón de Acad (Akkad o Agade) y sus sucesores,quienes, por medio de una serie de exitosas campa-ñas militares, unificaron las anteriores ciu-dades estado independientes bajo un go-bierno centralizado. Esta dinastía igual-menteinició una políticade conquista, ane-xando territorios situados actualmente en Irak e Irán. No obstante,este primer inten-to de unificar Mesopotamia fracasaría, co-mo consecuencia de la invasión de pueblos procedentes de las montañas de Zagros.

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Después de la caída de la dinastía Acad ocurriría un re-nacimiento del sistema de ciudad estado sumerio y de es -tas ciudades emergería Dr como centro que se impuso,

pa-ra establecer un nuevo imperio, más compacto y estable que el de Sargón de Acad. Sin embargo, este no lograría mantenerse por muchos años y a su vez desapareció hacia el2 000 a.

c.,

como consecuencia de las invasiones de

pue-blosprocedentes del este de Siria.

Los pueblos invasores terminarían por asentarse gra-dualmente, estableciendo un período marcado nuevamen-te por el ascenso de ciudades estado el cual se mannuevamen-tendría hasta el momento en que el gobernante de una de ellas, Hammurabi de Babilonia, logrará imponer su dominio so-bre las demás, hacia 1 792 a. C.Pero Babilonia se manten-dría solamente dos siglos, pues fue saqueada por los inva-sores Hititas en 1 595 a. C.

Después de las invasiones de los hititas y de los desór-denes causadas por ellos, un nuevo grupo procedente de las montañas de Zagros, los cassitas, tomarían control de Babilonia, asimilándose a su cultura e instaurando una nueva unificación política, que se mantendría durante cua-tro siglos.No obstante, a partir de estos años la iniciativa política se desplazaría de Mesopotamia hacia el noroeste, donde un nuevo grupo, los hurrianos impondrían su do

-minio militar sobre un extenso territorio, desde las costas del Mediterráneo oriental hasta las montañas de Zagros en Mesopotamia. La hegemonía de los Hurrianos la llevó a cabo el reino de Mitanni, quien introdujo nuevas tácticas

militares como consecuencia de la introducción del carro

de guerra tirado por caballos.

La importancia de los hurrianos estriba en que fueron intermediarios en la transmisión de la cultura de Mesopo-tamia hacia pueblos situados en las costas del Mediterrá-neo, a los palestinos y a los fenicios y de manera indirecta a

Greciay el mundo occidental. Hacia 1 415 a. C.existíaun intercambio regular entre EgiptoyBabilonia; caravanas con productos de Mesopotamia (caballos, carros, lapislázuli) se desplazaban hacia Siria, Egipto y Anatolia, y los faraones de Egipto intercambiaban correspondencia con los gober-nantes de Mesopotamia, hacia donde enviaban oro, y

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objetos de lujo (marfil, madera de ébano, entre otros). Las relaciones entre los go-bernantes de ambas regiones llegarían a ser tan estrechas q'!e las familias reales de ambos estados terminarían por vincular-se, por medio de lazos matrimoniales.

Asiria, situado en las márgenes del río Tigris había sido un reino sujeto a los mi-tanni. No obstante, lograría a su vez con-vertirse en un estado poderoso, adoptan-do el carro de guerra, de manera que hacia

el siglo 12 a.

e

se había apoderado de

te-rritorios controlados con anterioridad por los mitanni. Al mismo tiempo, en el sur de Babilonia un nuevo grupo se asentaría al-rededor de la ciudad de Ur, la cual en ade-lante se conocería como "de los caldeos" .

Carro de guerra mesopotámico

Asiria se mantendría como un estado poderoso e imperialista. Bajo la dirección de poderosos reyes, el estado de Asiria lo-graría extender sus fronteras y mantener-se como potencia militar durante varias centurias. No obstante, hacia mediados

del siglo sétimo a.

e,

empezó su colapso,

consecuencia en gran medida de lo ex-tenso que se había convertido este impe-rio, cuyas fronteras se extendían desde el Mediterráneo hasta el Golfo Pérsico. En

612 a.

e

la capital de los Asirios, Nínive,

caería ante los ataques combinados de caldeos y de hordas de pueblos proceden-tes del Mar Caspio.

La caída de los asirios traería el

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Babilonia y de su famoso rey, Nabucodo-nosor (604-562 a. C),quien es muy citado en la Biblia debido a las campañas milita-res que lanzara contra Jerusalén, donde habría capturado 10 000 hebreos que llevó en cautiverio hacia Babilonia. Pero poco se sabe de los últimos años del reinado de Nabucodonosor y de sus sucesores.

Un nuevo monarca llevaría nueva-mente a Babilonia al pináculo de su desa-rrollo. Este fue Ciro, quien instauró una dinastía de origen persa, aunque sin reali-zar modificaciones en la religión y la ad-ministración del Imperio Babilonio. No obstante, para los años en que Ciro asume el poder (hacia el 550 a.C),otras ideas re-ligiosas y sociales se abrían paso en el me-dio Oriente. Un nuevo alfabeto, de sólo 22 letras y mucho más eficiente que el cunei-forme comenzaba a suplantar el viejo al-fabeto de origen sumerio.

Ciro moriría en combate en el año de 530 a. C y sus sucesores ampliarían losd o-minios de la Babilonia persa, llegando in-cluso a anexionar a Egipto, constituyendo de esta forma el Imperio más grande que hasta esa fecha se había constituido. El im-perio babilónico, bajo la hegemonía de los persas, se mantuvo alrededor de doscien-tos años. Entre sus más destacados gober-nantes se encuentra Darío (521-486 a. C) quien llevó a cabo una reorganización del Imperio, al que dividió en 20 "satrapías" o grandes provincias, al tiempo que impuso un uniforme sistema legal y construyó un sistema de carreteras, para controlar mejor

el extenso territorio desde una nueva capi-tal, la ciudad de Persépolis. En los últimos años de su reinado ocurrió el primer en-frentamiento con los griegos, en Maratón, donde los persas serían derrotados el año de 490 a.C

El último siglo y medio de hegemonía perso /babilónica se caracterizó por cons-tantes revueltas de las provincias del Impe-rio, causadas por el descontento provocado por las enormes cargas tributarias impues-tas por el Estado, así como por rivalidades entre quienes se disputaban el trono. Por último, Babilonia caería ante el empuje mi-litar de una nueva potencia que se había le-vantado en el este del Mediterráneo. En el 331 a. C, Alejandro de Macedonia, quien había dominado Grecia y Egipto, cruzaría el río Eufrates al mando de una fuerza compuesta de 7 000 soldados de caballería y 30.000 de infantería, derrotando al último de los gobernantes persas de Babilonia, al tiempo que integraba este imperio al domi

-nio de los griegos macedonios.

Entre los grandes legados de Mesopo-tamia a los pueblos posteriores destaca el

sistema educativo conocido como la

"edubba" o la "casa de las tabletas", en alusión a las tabletas de arcilla sobre las que se imprimían las inscripciones cunei-formes. La "edubba" sería fundamental en la difusión del conocimiento y de la li-teratura en todo el Asia occidental, trans-mitiendo estos conocimientos a los grie-gos, quienes a su vez los transmitirían a los romanos y éstos al mundo occidental.

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